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Los 6 estudiantes de último año graduados de Richmond obtienen la segunda oportunidad del Torneo de la NCAA


BUFFALO, NY (AP) — Jugadores de sexto año y segundas oportunidades.

El alero de Richmond, Grant Golden, nunca imaginó tales posibilidades en marzo de 2020 cuando las esperanzas realistas de los Spiders de llegar al Torneo de la NCAA terminaron abruptamente debido a la pandemia.

Golden estaba entre los jugadores de los Spiders que bajaban las escaleras mecánicas en un hotel de Brooklyn camino a la práctica al enterarse de que el torneo Atlantic 10 había sido cancelado. Y estaba en el autobús del equipo al aeropuerto poco después cuando se supo la noticia de la cancelación del Torneo de la NCAA, lo que hizo que la temporada 24-7 de Richmond fuera esencialmente discutible.

Dos años más tarde, Golden y otros cinco “graduados de último año” de Richmond, dos de ellos sin beca, finalmente regresaron.

“Ciertamente hay muchas ocasiones en las que podríamos haber sentido lástima por nosotros mismos y renunciar y decir: ‘Sabes, tal vez esto no sea así’”, dijo Golden. “Pero el hecho de que nadie lo hizo, y todos se mantuvieron firmes y decidieron regresar, simplemente hizo que todo fuera mucho mejor”.

Sembrados en el puesto 12 en la Región del Medio Oeste, los Spiders (23-12) vienen de una racha de cuatro victorias en cuatro días para reclamar su segundo título del torneo A-10 y prepararse para enfrentar al campeón de Big Ten, Iowa (26- 9) en la primera ronda del jueves.

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“Para todos, es increíble. Pero esos muchachos que estaban en ese hotel y experimentaron el dolor de la cancelación del torneo, es muy especial”, dijo el entrenador de Richmond, Chris Mooney.

Si bien numerosos equipos tienen jugadores que aprovecharon que la NCAA otorgaba un año adicional de elegibilidad debido al COVID-19, la lista de 20 miembros de Richmond se encuentra entre las más grandes y experimentadas del torneo. Con Golden listo para jugar el partido universitario número 160 de su carrera, los Spiders cuentan con seis jugadores en su quinto o sexto año, y tres seniors de cuarto año.

La profundidad de la experiencia se acredita como una de las razones por las que los Spiders ganaron siete veces cuando estaban perdiendo por 10 puntos o más, incluida la eliminación de déficits de 15 puntos en la segunda mitad al vencer a Rhode Island y Dayton en el torneo A-10.

“Muy a menudo, si ves juegos universitarios, ves que los equipos comienzan a volverse lentos o comienzan a lanzar tiros de 3 puntos cuando sucede algo malo. Creo que somos lo suficientemente mayores para no hacer eso”, dijo Mooney. “Hemos estado en estas situaciones antes. Estos muchachos han estado en tantos juegos. … Podemos aprovechar gran parte de esa experiencia”.

Detrás de Richmond entre los equipos del Torneo de la NCAA, la lista de Delaware tiene lo que se cree que presenta la segunda mayor cantidad de graduados, con cuatro.

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“Tengo que darle mucho crédito a este equipo de Richmond. Trajeron a todos estos muchachos y decidieron que querían hacer algo especial este año”, dijo el guardia de Iowa Jordan Bohannon, quien también regresó por sexto año. “Creo que todos los atletas universitarios que tuvieron la oportunidad, creo que deberían haberlo hecho, especialmente después del año que tuvimos el año pasado. Simplemente nunca se sintió como una temporada real con respecto a jugar todos los días y hacerse la prueba todos los días y pasar por toda la pandemia de COVID”.

El regreso de Bohannon es una de las razones por las que los Hawkeyes están haciendo su tercera aparición consecutiva en un torneo. Iowa tiene marca de 12-2 desde que Bohannon hizo el cambio a base.

“Ojalá pudiera volver por sexto año”, bromeó el entrenador de Iowa, Fran McCaffery.

“Creo que lo importante para (Bohannon) y estoy seguro de que es lo mismo para los muchachos de Richmond es, ‘OK, si vamos a regresar, lo haremos por una razón'”, agregó. “Y creo que eso es lo que vimos, dos equipos que ganaron el campeonato del torneo y pueden jugar en este torneo”.

En otros casos, los jugadores usaron su año adicional de elegibilidad para transferirse de escuela. JD Notae se mudó de Jacksonville a Arkansas, y el campeón nacional defensor Baylor agregó al armador James Akinjo, quien se transfirió de Arizona.

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Para las Arañas, la motivación para regresar provino no solo de lo que sucedió en 2020, sino también de cómo COVID-19 contribuyó a que su temporada se desmoronara el año pasado. Con numerosos jugadores, incluido Golden, pasando largos períodos en el protocolo, las esperanzas de la NCAA de Richmond terminaron con una derrota en la segunda ronda del torneo A-10 ante Duquesne, y su temporada terminó con una derrota ante Mississippi State en la segunda ronda del NIT.

El guardia de quinto año, Jacob Gilyard, recuerda poner los ojos en blanco en el otoño de 2021, cuando Mooney informó a sus superiores que podían regresar por un año más.

“Creo que todo el mundo dijo algo así como, ‘No, hemos estado aquí el tiempo suficiente’”, dijo Gilyard, quien tiene el récord de la NCAA con 466 robos.

Sin embargo, el estado de ánimo cambió gradualmente a medida que avanzaba la temporada y Gilyard dijo que cada jugador finalmente llegó a la misma conclusión para regresar.

“Creo que al final del día, fue una decisión personal de todos, pero creo que para todos, alguien jugó un papel en la decisión de todos”, dijo Gilyard. “Y una vez que decidí regresar, supe que no había ningún otro lugar en el que preferiría estar”.

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